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Las ballenas que usan el silencio como arma de defensa

por 26 julio, 2011

BBC Mundo
Las ballenas que usan el silencio como arma de defensa
Por primera vez, científicos estudian en detalle cómo se comunican las ballenas de pico de Blainville, unos enigmáticos cetáceos que han sido poco estudiados.

Las ballenas de pico de Blainville (Mesoplodon densirostris), que se cuentan entre los cetáceos más enigmáticos del mundo, se rehúsan a comunicarse entre ellas cuando están cerca de la superficie.

Un estudio de científicos españoles, estadounidenses y daneses descubrió que estos cetáceos con nariz en forma de espada, entran en estado silente para no ser detectados por depredadores, como las ballenas orcas.

La investigación, la primera que analiza cómo se comunican estas ballenas, también registró por primera vez sonidos de éstas en las zonas más profundas del océano.

Los zifios o ballenas de nariz de espada habitan en las profundidades del océano y son cetáceos dentados, a diferencia de otros que poseen barbas.

Se conoce muy poco de ellas, en parte porque pasan mucho tiempo en aguas profundas.

Algunas especies de esta variedad de cetáceos han sido apenas vistas y los científicos sospechan que pueden haber muchas más especies aún por descubrirse. Tampoco se sabe mucho de cómo se comunican entre ellas.

La investigación estuvo a cargo de científicos de la Universidad de la Laguna de Tenerife, España, del Instituto Oceanográfico de Massachusetts y de la universidad Aarhus de Dinamarca.

Rastreando su conducta

Con el uso de ventosas, los investigadores colocaron radares a 8 ballenas de pico de Blainville y las grabaron por 102 horas en total.

Los científicos grabaron los sonidos que hacían las ballenas cuando salían a respirar y nadar cerca de la superficie y cuando nadaban a 900 metros de profundidad.

Los resultados, publicados en la revista "Ciencia de los mamíferos marinos" revelan que estos cetáceos entran en sigilo total cuando están a menos de 170 metros de profundidad.

Por encima de 170 metros, las ballenas no se comunican entre ellas, y también guardan silencio cuando ascienden desde las aguas profundas hasta la superficie, lo que puede tomar hasta 19 minutos.

Esto, pese a que estas ballenas pasan 60% de sus vidas por encima de los 170 metros, y es de esperarse que se comuniquen entre ellas para mantener lazos sociales, particularmente porque nadan en grupos muy compactos.

Los científicos descubrieron que cuando se desplazan en aguas profundas, estos cetáceos sí emiten sonidos.

A profundidades por debajo de 450 metros, emiten una serie de ruidos de ecolocación intercalados con zumbidos, silbidos tonales y periodos cortos de ruidos secos repetidos.

Es probable que las ballenas emitan los sonidos de ecolocación para navegar y cazar presas.

Sin precedentes

Pero los silbidos y repetidos ruidos secos, o sonidos de escofina como los han llamado los científicos, nunca antes habían sido registrados.

Éstos podrían servir para ayudar a las ballenas a coordinar sus movimientos cuando se dispersan al zambullirse para cazar.

Los científicos creen que entrar en sigilo total en la superficie forma parte de una estrategia para protegerse de depredadores.

Las ballenas orcas nadan en aguas superficiales y en éstas cazan a muchas otras especies.

Nadar en sigilo le permite a las ballenas de pico de Blainville no revelar su ubicación.

Ésta puede ser una estrategia efectiva, ya que no nadan tan ágilmente como las orcas y tienen muy pocas defensas contra ellas.

"Para las ballenas de pico de Blainville, que viven en grupos cohesionados que coordinan sus actividades, mantener sigilo en la superficie es una conducta inesperada que contrasta completamente con la de otros cetáceos dentados", señalaron los investigadores.

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