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Aumenta la presión sobre Julio Ponce

Corfo le pone competencia a SQM y firma acuerdo con importante operador para la explotación del litio

por 1 febrero 2016

Corfo le pone competencia a SQM y firma acuerdo con importante operador para la explotación del litio
El negocio es con Rockwood y le permitirá a la firma extranjera aumentar la producción de carbonato e hidróxido de litio en el Salar de Atacama. En los próximos años promete invertr hasta US$600 millones, pudiendo pagar hasta 40% en royalties. Hasta ahora la principal minera que concentra este negocio es SQM, que está en medio de una batalla legal con el Estado de Chile. El acuerdo establece también que Rockwood permitirá el acceso permanente de un auditor externo calificado para revisar información financiera y contable que tenga relación con el contrato y permita su cumplimiento transparente y eficiente, situación que contrasta con la relación que hoy mantiene la estatal con la minera no metálica ligada a Julio Ponce.

Mientras la Corfo busca terminar sus relaciones comerciales con SQM, consolida relaciones con nuevos socios estratégicos. Esta tarde, la estatal firmó un memorándum de entendimiento con Rockwood Litio, operador internacional de este mineral, con el fin de desarrollar tecnología y aumentar la producción de carbonato e hidróxido de litio.

El acuerdo lo sellaron el Vicepresidente ejecutivo de Corfo, Eduardo Bitran, y el gerente general de Rockwood Litio Ltda., Stephen Elgueta. También participaron el ministro de Economía, Fomento y Turismo, Luis Felipe Céspedes; el ministro subrogante de Minería, Ignacio Moreno; y el representante del BID en Chile, Koldo Echeverría.

El acuerdo supone el ingreso de un nuevo competidor para la producción y explotación del lItio en el Salar de Atacama, en circunstancias de que hoy la principal compañía que concentra este negocio es SQM. De esta manera, la estatal busca aumentar las exportaciones de productos extraídos del minera, en condiciones favorables respecto de otros países de la región, pero con más competencia.

En concreto el acuerdo estipula que las partes harán esfuerzos para que Rockwood invierta en los próximos cuatro años entre US$400 y US$600 millones, para aumentar su producción de Carbonato de Litio de grado de batería (subiendo de 24 mil toneladas a 70 mil toneladas), y para desarrollar la tecnología necesaria para producir en Chile 5 mil toneladas de Hidróxido de Litio del Salar de Atacama.

Luis Felipe Céspedes explicó que “Rockwood pagará al Estado de Chile recursos adicionales como consecuencia del acuerdo entre US$70 y US$100 millones anuales por concepto de royalty minero, Impuesto a la Renta, comisión a Corfo y otros. Son tasas progresivas sobre ventas totales certificadas a clientes no relacionados, que en el litio llegará a 40% y en el potasio a 20%”. La autoridad destacó además el impacto en la inversión en el norte del país en un momento de desaceleración de la inversión en cobre por la caída del precio internacional del metal.

Bitran, en tanto, dijo que “este acuerdo con Rockwood implicará la firma de un contrato con Corfo a más tardar el 30 de marzo de este año, que establecerá un nuevo estándar en el país respecto del valor agregado de nuestros recursos naturales, de la participación del Estado en la renta del recurso natural, del apoyo para I&D y de acuerdos de cooperación con las comunidades locales. Rockwood permitirá duplicar la producción chilena de litio y, lo más importante, recuperar nuestro liderazgo mundial en la industria”.

Para aumentar la producción de Carbonato de Litio grado batería, la empresa construirá una tercera planta en el norte del país, cuya inversión se estima sea alrededor de US$400 millones. Adicionalmente, de resultar factible la tecnología de producción de Hidróxido, se proyecta otra planta con una inversión superior a US$100 millones.

El Acuerdo establece que los productos minerales extraídos estarán afectos a la regalía minera establecida por Ley. En adición a este pago, se estipulan tasas progresivas de comisión sobre la venta en favor de Corfo, que llegarían hasta un 40%. Cabe destacar que en la actualidad, en el contrato vigente desde 1975, no existen pagos a Corfo sobre la producción de Litio.

Respecto de la firma, Ignacio Moreno, señaló que “este acuerdo se inserta en la nueva política nacional del Litio del Gobierno de Chile, y es consistente con las conclusiones de la Comisión Presidencial del Litio, tanto en la generación de valor agregado, asociatividad con el Estado y la inclusión de las comunidades y el territorio. De esta forma el Gobierno de Chile da un gran paso en implementar las conclusiones de la Comisión Presidencial del Litio”.

Dicho memorándum fija un período de arriendo de las pertenencias mineras de Corfo en el Salar por un máximo de 27 años. Además, se establecerá una cláusula de reserva para venta nacional en que Rockwood se deberá comprometer a proporcionar el precio de mercado más bajo, esto con el fin de promover el establecimiento de industrias de productos de alto valor agregado en Chile. El acuerdo establece también, que Rockwood permitirá el acceso permanente de un auditor externo calificado para revisar información financiera y contable que tenga relación con el contrato y permita su cumplimiento transparente y eficiente, situación que contrasta con la relación que hoy mantiene la estatal con la minera no metálica ligada a Julio Ponce.

Según informó Corfo, se estipula un acuerdo de apoyo a la investigación y desarrollo (I&D) en el norte de Chile para el aprovechamiento de sales para aplicaciones térmicas, de almacenamiento y energía solar (equivalente a USD 2 millones al año reajustables). Estos recursos servirán de base para el establecimiento de un centro tecnológico orientado a aprovechar las singularidades del desierto de Atacama, entre las que destacan el tener la mejor radiación solar y ser el mayor distrito minero no metálico y de cobre del mundo.

Y finalmente, la estatal destacó que el acuerdo instituye un compromiso de implementar el más alto estándar de gobernanza y transparencia en los convenios que Rockwood ha futuro subscriba con el Consejo de Pueblos Atacameños. La empresa se comprometió a establecer un acuerdo de compra de energía para facilitar la construcción de una planta solar en la comuna de San Pedro de Atacama, con participación en la propiedad de una cooperativa de los Pueblos Atacameños. Este proyecto con las Comunidades está siendo considerado para ser apoyado por Corfo, con financiamiento del BID.

¿Qué es Rockwood?

Rockwood fue adquirida en enero de 2015 por la estadounidense Albemarle Corporation, grupo líder en la elaboración de productos químicos especializados en el mundo. El acuerdo permitirá a Rockwood consolidar su producción en el Salar de Atacama de propiedad de CORFO, constituyéndose en el primer exportador de litio de Chile.

Rockwood, con operaciones en Chile desde hace más de 35 años en el Salar de Atacama y Antofagasta, es líder en el desarrollo, fabricación y comercialización de sales de litio y otros productos químicos tecnológicamente avanzados y de alto valor agregado. Estos, entre otros, se utilizan en baterías de iones de litio para artículos electrónicos, baterías para automóviles eléctricos y futuras tecnologías de almacenamiento de energía.

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