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Uno es que alcance 20 mil pies

Los dificíles requerimientos operacionales de la FACH para los helicópteros

por 3 agosto, 2007

Frente a las ofertas, el analista Eduardo Santos señala que ''el Ejército indio no compró helicópteros Dhruv, sino Phoenix fabricados por Eurocopter'' y califica de ''obsoletas'' las tecnologías de India, Rusia y Polonia. José Higuera discrepa y asevera que ''hay tecnologías que no son obsoletas sino distintas, como las aeronaves producidas por las industrias rusas y polacas''.

No exenta de complicaciones se ve la próxima decisión de la Fuerza Aérea de Chile y del Ejército respecto de la compra de un helicóptero de entre 5 y 6 toneladas. Pese a que la decisión final de la institución aún no se conoce, el senador Adolfo Zaldívar (DC), presidente de la comisión de Defensa, ya ha anticipado que esa instancia revisará los procesos de selección y compra de ambas instituciones



De esta manera, Zaldívar abre un nuevo capítulo en la línea de cuestionamiento del manejo de los proyectos de compra de nuevos equipos militares, por parte del Ministerio de Defensa y las Fuerzas Armadas, en el que las comisiones de Defensa del Congreso parecen haber asumido una posición de liderazgo.



La lógica de las críticas que gatillan estas investigaciones aduce que el excesivo secretismo que rodea a los proyectos de adquisiciones militares permite amparar malas gestiones. Este enfoque no necesariamente presupone que los malos manejos sean resultado de intereses ilícitos, sino ignorancia o prejuicios entre las instancias encargadas de establecer prioridades y requisitos del material a comprar, evaluar las alternativas disponibles y tomar la decisión final.



El capítulo anterior tuvo como actor central a la comisión de Defensa de la cámara baja durante el 2006, en momentos que era presidida por el diputado Patricio Hales (PPD), cuando se cuestionó el excesivo secretismo en que se estaban implementando los planes de compra de un satélite de observación remota que iba a ser financiado con recursos de la Ley Reservada del Cobre, pese a que sus aplicaciones iban a ser mayoritariamente civiles.



La Presidenta Michelle Bachelet había heredado el proyecto de la administración anterior, tras el fallido intento del ex Presidente Ricardo Lagos comprar el artefacto satelital en secreto, sin licitación y en los últimos días de su gobierno. La idea era concretar la compra antes de Julio del 2006, en los mismos términos establecidos bajo la autoridad de Lagos, al fabricante europeo EADS-Astrium.



Sin embargo, las preguntas difíciles planteadas por los diputados forzaron la suspensión de la compra, en el entendido de que se prepararía un llamado a licitación internacional con el fin de adjudicar el contrato en el año siguiente. Pero la verdad es que el proyecto nunca anduvo bien y sigue aún pendiente, lo que demostraría la validez de las críticas de los parlamentarios.



La no anunciada decisión del Ejército



Aunque el que aún no haya habido un anuncio oficial ha despertado no poca curiosidad, distintas fuentes coinciden en señalar que el Ejército finalizó hace varias semanas el proceso de evaluación y negociación de un helicóptero para transporte de tropas y apoyo en el campo de batalla, inclinándose por la compra de aparatos del modelo Super Puma del fabricante franco-alemán Eurocopter.



Aun menos conocido es el hecho de que, tras la publicación de una nota de El Mostrador.cl en que se mencionaba que las preferencias de los pilotos favorecían al Mil Mi-17V ruso en lugar del Super Puma, la institución castrense se vio obligada a hacer una presentación reservada sobre este tema para el ministro de Defensa, José Goñi.



En la ocasión, los militares defendieron ante el ministro su preferencia por la aeronave europea. Sin embargo, que la decisión del Ejército aún no haya sido hecha pública se debería, según algunas fuentes cercanas al tema, a que ella aún sigue despertando dudas y críticas, tanto dentro de la institución como en otros estamentos vinculados a la conducción de la Defensa Nacional.



Incluso, otras fuentes dicen que algunos miembros del alto mando del Ejército no sólo se opondrían a la compra de Super Puma o Cougar, sino que inclinarían por priorizar la compra de helicópteros de ataque ligero. Esos aparatos son requeridos para dar apoyo táctico a los nuevos tanques Leopard II comprados en Alemania, que serán declarados operacionales en la zona norte dentro de los próximos meses.



Lo que es claro es que el Eurocopter Super Puma o Cougar no cumple con requisitos que son claves para un helicóptero destinado a servir en el rol de asalto aéreo, que implica desembarcar tropas en la línea de combate y con oposición del enemigo. Una de sus falencias mayores es la carencia de una rampa de desembarco posterior, que es la característica común de todos los helicópteros de asalto aéreo de última generación.



Otro detalle no menos importante es que los altos mandos del Ejército descartaron al aparato ruso Mil Mi-17V -preferido por los pilotos del la Brigada de Aviación y considerablemente más barato que el Super Puma- simplemente porque no les "tinca", según admitieron fuentes cercanas a esa institución.



Enfoque de los aviadores



En el caso de la Fuerza Aérea, el proceso de selección y compra de un helicóptero de entre cinco y seis toneladas para tareas de rescate, transporte y enlace, con capacidad para transportar a 12 personas, se encontraría en la etapa final. Al respecto, distintas fuentes señalaron a El Mostrador.cl que la decisión y el anuncio oficial deberían tener lugar en los próximos días.



La RfP o solicitud de propuestas de la FACH para este proyecto fue respondida por varios fabricantes, incluyendo a Sikorsky con su UH-60 Blackhawk, del cual esa institución ya posee un ejemplar único adquirido en los años noventas; Bell con su modelo 412, Eurocopter con su modelo EC155 Dauphin II, Agusta con el A139, PZL Swidnik de Polonia con su SW3A Sokol; y HAL (Hindustan Aerospace Limited) de la India con su Dhruv.



Sin embargo, el proceso ha sido precedido por declaraciones de personeros de la institución, que han advertido que el contrato podría ser adjudicado a un proveedor "no tradicional", gatillando lecturas que, sumadas a los rumores que han circulado durante los últimos dos años, apuntan a que el favorecido sería el helicóptero Dhruv de la India.



Otros han interpretado la alusión a un "proveedor no tradicional" como una señal favorable al SW3A Sokol, fabricado en Polonia. Sin embarco, una lectura cuidadosa debería incluir también en la misma categoría al A139 del fabricante italiano Agusta. Salvo la compra de aviones de bombardeo y entrenamiento Breda -con pésimos resultados operacionales- la institución aérea no ha adquirido aeronaves de procedencia italiana en más de ochenta años.



Requerimientos dejan fuera al indio



Los requerimientos de la FACH, que piden un helicóptero capaz de operar con 12 personas a bordo a 20 mil pies de altura, también exigen que la aeronave esté en condiciones de incorporar armamento.



El requerimiento de altura debería dejar fuera al Dhruv indio, que no pudo superar los 15 mil pies de altura durante el incidente de Kargil, el breve pero sangriento enfrentamiento fronterizo que tuvo lugar entre fuerzas indias y paquistaníes en 1999. Y ello sin considerar los problemas de vibración que presenta el aparato, que fueron reconocidos en el año 2001 y dados por resueltos a fines del año 2003. Sin embargo, publicaciones de medios indios reconocen que esos problemas aún subsisten hoy, y que serían la causa de la no certificación internacional de aeronavegabilidad del helicóptero.



El A139 de Agusta, otro aparato que parece despertar interés dentro de la FACH, sólo puede alcanzar los 12 mil pies de altura. Y esa limitación se sumaría el hecho de que la estructura de su fuselaje no está reforzada con puntos fuertes para llevar winches, ganchos de carga y armamento. La razón es que el A139 fue desarrollado para el mercado civil. Agusta anunció en septiembre del 2006 el desarrollo de una versión militar, con fuselaje reforzado, motores más poderosos, y armamento que incluiría el montaje en la nariz de un cañón de 20mm operado por control remoto, Pero el prototipo del A149 no estará disponible para evaluación antes del 2009.



En realidad, el único aparato que demostradamente opera bien a 20 mil pies de altura es el SW3A Sokol, fabricado por la empresa polaca PZL Swidnik. Un ejemplo claro de esto lo ofrece la empresa italiana Eliworks, que emplea una pequeña flotilla de SW3A para trabajos de instalación y mantenimiento de una red de antenas de comunicación y ayudas de aeronavegación en los Alpes. En términos de altitud máxima, sólo el Bel 412 se acerca a las prestaciones del Sokol, aunque con un precio substancialmente superior.
La empresa es uno de los líderes mundiales en la producción de partes y componentes hechos de materiales compuestos, que son sustancias producidas mediante la combinación de fibras y resinas, con resultados similares al plástico en términos de reducción de peso pero con la robustez y elasticidad del acero u otros metales. Tal es así que en la actualidad produce los fuselajes de los cazabombarderos Mirage 2000-9 del fabricante francés Dassault, los helicópteros A109 Power de Agusta, recientemente adquiridos por Carabineros, y el A139 que está estudiando la FACh hoy.



Uno de los problemas podría ser las turbinas Rzeszów PZL-10W de 670 kW (900 shp) que potencian al SW3A. Esas turbinas fueron desarrolladas en base al diseño de las turbinas TVD-10B rusas, producidas bajo licencia en Polonia para los transportes turbo-hélice Antonov AN28 fabricados localmente. Sin embargo, fuentes ligadas a PZL Swidnik subrayan que, tras venta de la división de motores de esa compañía a Pratt & Whitney, ese fabricante norteamericano se ha hecho cargo del soporte técnico de las turbinas.



Algo interesante, ligado al Sokol de PZL Swidnik, es que su fabricante ofrece un paquete de compensaciones industriales u offsets que incluye la producción en Chile del helicóptero ligero SW4, destinado a usos civiles y militares, para exportación a toda América Latina. HAL e IAI, fabricante y promotor del Dhruv indio, respectivamente, también ofrecen transferencia de tecnología para ENAER y apoyo tecnológico para la construcción y desarrollo de plantas nucleares de generación eléctrica.



Los analistas



Frente a las futuras compras, el analista Eduardo Santos subraya como dato relevante que "el Ejército indio no compró helicópteros Dhruv, sino Phoenix fabricados por Eurocopter. Entonces, si la India no confía en su propio helicóptero, como lo vamos a tener los chilenos. Es como si la FACH no tuviera Pillán".



El helicóptero indio, explica el analista, que "tiene poca experiencia de empleo fuera de la India, pero según el catálogo puede operar a una altitud de 20 mil pies, pero a mí no me consta y no conozco antecedentes de primera fuente reales que lo corroboren".



En cuanto a la nave polaca, puntualiza que "es una fábrica que está en proceso de compra por la Sikorsky norteamericana, que la adquirirá por motivos sentimentales. Por el momento, es una nave que vino a Fidae, con tecnología desconocida y se veía con tecnología obsoleta".



A juicio de Santos, "los polacos, los indios y los rusos son una especie de segunda división de la tecnología, que más bien es obsoleta aunque pueda significar un precio más barato. Creo que es un desequilibrio comprar un moderno tanque Leopard y adquirir helicópteros con tecnología obsoleta".



Sostiene que "los helicópteros europeos son buenos, pero el problema es que el euro está muy caro. El ruso Mil Mi 17 tiene tecnología obsoleta, puede ser que sean más barato, pero hay que repararlo mucho más veces".



Bastante similar es la opinión del experto Daniel Prieto, quien advierte que "si se introduce tecnología como la de la India, Rusia o de otra país donde no hay costumbre, hay que preparar gente nueva, stock de repuestos, es un proceso largo".



En cuanto a los indios, dice que son más baratos y "la FACH, como está escasa de recursos, ha considerado este tipo de naves, pero son tecnologías que no se han desarrollado a nivel de afinamiento que existe en Occidente".



Aunque señala que "la calidad de tecnología de la India está mejorando muy rápidamente, le falta todavía y la India va a llegar a tener helicópteros de alta calidad como los occidentales en unos 10 años más. Los polacos, en cambio, se han acercado mucho más a los estándares occidentales por la exigencia de la OTAN".



Si de él dependiera, puntualiza que "trataría de seguir con la tecnología más probada y con líneas más probadas para no tener que reentrenar a la gente".



En el caso del Ejército, precisa que quiere comprar cinco Cougar, "lo que me parece razonable porque ya existe toda la tradición de mantenimiento y hay un entrenamiento de ese tipo de tecnología".



Requerido por qué la Brigada de Aviación eligió helicópteros rusos, dijo que "hubo una tentación a comprar Mil Mi 17, pero se desechó aunque no estoy seguro. Sé que se van a comprar cinco Cougar".



Menos coincidente es la opinión del experto José Higuera, quien discrepa de las alusiones a tecnologías "obsoletas", y plantea que "una aeronave o plataforma es obsoleta en lo operacional o táctico cuando no puede cumplir adecuadamente las tareas que se requieren de ella. Es decir, cuando la aeronave no puede volar a determinada altura y distancia llevando una determinada carga o emplear su armamento efectivamente, o lo hace a un costo financiero desproporcionadamente alto".



Agrega que "esto último puede estar ligado a otro concepto que es la obsolescencia logística, que es cuando una plataforma o sistema es tan antigua que la producción de repuestos o munición para ella fue descontinuada o incluso la industria que los fabricaba ya no existe. El mantenimiento se torna entonces extremadamente difícil y caro. Y esto puede ser muy crítico, porque no debemos olvidar que las fuerzas armadas son instituciones que deben organizarse para desarrollar sus actividades y cumplir sus tareas dentro de un marco financiero definido".



Para Higuera, "hay tecnologías que no son obsoletas sino distintas, como es el caso de las aeronaves producidas por las industrias rusas y polacas, cuya compra por parte del Ejército o FACh demandaría una adaptación a nuevos sistemas de mantenimiento y soporte logístico. Pero de ahí a que estén obsoletas, es algo cuestionable"



Al respecto, Higuera subraya que "se trata de productos que están en servicio en grandes cantidades a lo largo del mundo, como es el caso de los helicópteros Mil, que son operados satisfactoriamente en países como México, Colombia y ahora Venezuela. En el caso de la empresa polaca PZL Swidnik, se trata de una compañía que fabrica componentes críticos, incluyendo fuselajes, para empresas de primer orden como Dassault y Agusta. Y si el Sokol está obsoleto sólo porque incluye algunos elementos que son tecnología de los ochenta, entonces también tendrían que estarlo los F-16 comprados de segunda mano a Holanda, que fueron construidos en esa década con tecnología de los setentas".



El especialista explica que, "en el caso del helicóptero indio Dhruv, el problema no parece ser la tecnología. Es un aparato moderno, que fue desarrollado con el apoyo de la empresa MBB, que hoy es parte de Eurocopter, y completado con el soporte de IAI de Israel, que hoy participa de la promoción internacional del Dhruv. El problema radicaría más bien en el control de calidad de la manufactura de partes por parte de proveedores locales en la India. Es un problema que ha sido denunciado por la prensa de ese país, y que sería una de las causas del alto índice de accidentes con resultado fatal que registran varios tipos de aeronave en servicio con la fuerza aérea india".



"Todo lo que revelan los comentarios que inconsistentemente aluden a supuestas obsolescencias es una mezcla de prejuicio y desconocimiento, que se combina con los intereses de ciertos sectores del mundo militar que se han obsesionado con la idea de comprar iconos de prestigio en lugar de herramientas eficientes de trabajo", concluyó Higuera.


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