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El regreso del Atlantis y el fin de la era de los transbordadores

por 26 mayo 2010

El regreso del Atlantis y el fin de la era de los transbordadores
La nave tocó tierra a las 08.48 hora local del miércoles en el Centro Espacial Kennedy, en Florida (EEUU), después de que se disiparan las tormentas que amenazaron el aterrizaje.

El transbordador espacial Atlantis regresó el miércoles último a la Tierra tras concluir con éxito su última misión espacial, la trigésima segunda, durante la cual sus tripulantes trabajaron para ampliar y fortalecer la Estación Espacial Internacional (EEI).

La nave tocó tierra a las 08.48 hora local en el Centro Espacial Kennedy, en Florida (EEUU), después de que se disiparan las tormentas que amenazaron esta mañana el aterrizaje.

La nave, que partió al espacio el 14 de mayo, se desenganchó el domingo de la EEI, y aproximadamente una hora antes del aterrizaje encendió los cohetes de frenado para colocar el aparato en posición de aterrizaje.

El último aterrizaje del Atlantis, que fue perfecto bajo el cielo azul de Cabo Cañaveral, colocó en un lugar destacado de los anales de la agencia espacial estadounidense (NASA) al comandante Ken Ham, el piloto Tony Antonelli, y los especialistas de misión Michael Good, Garrett Reisman, Steve Bowen y Piers Sellers, que lo tripularon por última vez.

En esta misión final del Atlantis sus seis tripulantes entregaron un compartimiento de carga y un módulo de investigaciones científicas construido por la agencia espacial rusa que proporcionará espacio adicional de almacenamiento en la EEI.

La misión, además, allanó el camino para futuras visitas a la EEI de otras naves, ya que colocó un nuevo punto de acoplamiento para permitir el funcionamiento de las naves rusas Soyuz y Progreso, que sustituirán a los transbordadores cuando la NASA los retire a finales de este año.

Durante la misión, los astronautas además colocaron seis nuevas baterías, que fueron reemplazadas durante la segunda y tercera caminata espacial.

Una historia éxito y de tragedias

Ésta fue la trigésimo segunda misión espacial del Atlantis y la 132 realizada por los transbordadores desde que iniciaron su servicio, en abril de 1981.

De la flotilla de cinco transbordadores que irrumpieron ese año en la escena de la exploración espacial, dos, el Challenger y el Columbia, sufrieron sendos accidentes que escribieron dos de las páginas más luctuosas de la historia de la NASA.

El primero explotó en enero de 1986 poco después de despegar y el Columbia se desintegró en febrero de 2003 cuando reingresaba a la atmósfera después de una exitosa misión.

En ambos accidentes fallecieron los siete tripulantes.

La NASA retirará este año los tres transbordadores restantes con los que ha abastecido de suministros a la EEI -el Atlantis, el Discovery y el Endeavour-, que serán sustituidos en 2015 por naves Orion, mucho más grandes y con mayor capacidad de carga.

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