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Buscan el código genético de los sonámbulos

por 8 febrero 2011

BBC Mundo
Buscan el código genético de los sonámbulos
Muy a menudo se trata de un problema benigno que se supera con la edad y que afecta a niños que se levantan de su sueño en un estado de trance y comienzan a vagar. Sin embargo, los casos más extremos pueden ser profundamente perturbadores y francamente peligrosos, sobre todo cuando la condición persiste hasta la edad adulta.

Científicos estadounidenses creen haber descubierto el código genético que hace que algunas personas sean sonámbulas.

Mediante el estudio de cuatro generaciones de una familia de sonámbulos, la doctora Christina Gurnett de la Universidad de Washington y sus colegas pudieron rastrear la falla en una sección del cromosoma 20.

Tener una sola copia del ADN defectuoso es suficiente para provocar el sonambulismo, dijeron los académicos a la revista Neurology.

Los investigadores tienen la esperanza de enfocarse en los genes implicados y poder encontrar nuevos tratamientos para curar esta condición, que afecta hasta el 10% de los niños y a uno de cada 50 adultos, señaló la corresponsal de asuntos médicos de la BBC, Michelle Roberts.

Muy a menudo, el sonambulismo es un problema benigno y es algo que será superado con la edad.

Muchos niños tendrán episodios en los que se levantarán de su sueño en un estado de trance y comenzarán a vagar.

Sin embargo, los casos más extremos de sonambulismo pueden ser profundamente perturbadores y francamente peligrosos, sobre todo cuando la condición persiste hasta la edad adulta.

El estrés es un detonante

Los sonámbulos pueden realizar hazañas complejas como localizar las llaves del coche, abrir las puertas y luego conducir.

Incluso ha habido casos de muy alto perfil, en los que algún sonámbulo ha asesinado a alguien.

Y la verdad es que se sabe relativamente poco sobre el fenómeno.

Lo que los expertos sí saben es que los casos de sonambulismo suelen repetirse en algunas familias y que algunas personas son particularmente propensas a esta condición.

Y saben también que hay factores como el estar demasiado cansado o estresado, que pueden ser el detonante.

Por lo general, los episodios ocurren temprano en la noche.

Por la mañana, la persona generalmente no tendrá ningún recuerdo del episodio.

Para realizar su estudio, la Dra. Gurnett y sus colegas de la Escuela de Medicina de la Universidad de Washington contaron con la ayuda de una numerosa familia de sonámbulos.

Familia de sonámbulos

La familia se había puesto en contacto con ellos porque uno de los más pequeños del clan, una niña de 12 años llamada Ana, había estado experimentando sonambulismo particularmente problemático, que regularmente la hizo salir de la casa y vagar sin rumbo durante la noche.

Entre las cuatro generaciones de la familia, que van desde los bisabuelos hasta los bisnietos, nueve miembros de los 22 eran sonámbulos.

Un miembro de la familia -un tío de Ana- con frecuencia se despierta para encontrar que se ha puesto ocho pares de calcetines durante la noche. Algunos otros parientes han sufrido lesiones en los dedos de los pies durante sus vagabundeos nocturnos.

Utilizando muestras de saliva, los investigadores analizaron el ADN de la familia para desentrañar la genética de la condición.

Una intensa búsqueda en todo el genoma reveló que el problema estaba localizado en el código genético ubicado en el cromosoma 20, y que el código había sido transmitido de generación en generación. Alguien con este código tiene una probabilidad del 50% de transmitirlo a sus hijos.

Los investigadores descubrieron que cualquier persona que herede una copia de este código defectuoso sería un sonámbulo.

A pesar de que no han identificado exactamente el gen o los genes involucrados -hay un potencial de 28- los científicos tienen una corazonada y piensan que el culpable es el gen de la adenosina deaminasa.

Este gen, asentado en un segmento del cromosoma 20, y que los científicos ya identificaron, es conocido por estar vinculado con la fase del sueño conocida como de ondas lentas, que es cuando ocurre el sonambulismo.

Según la doctora Gurnett: "Es probable que varios genes estén involucrados. Lo que hemos encontrado es el primer foco genético para el sonambulismo.

"No sabemos aún cuál de los genes en esta región del cromosoma 20 será el responsable. Hasta que encontremos el gen, no sabremos si esto representa a varias familias o a un gran número de familias que sufren de sonambulismo.

"Pero el descubrimiento de estos genes podría ayudar a identificar y tratar la condición".

El Dr. Malcolm von Schantz, un experto en sueño de la Universidad de Surrey, dijo: “Esto proporciona la prueba de concepto. Ya estamos más allá de la aguja en el pajar. Ahora es viable llegar a descubrir cuál es la mutación y qué gen es el responsable".

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