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El manto de duda sobre Ganfeng Lithium, el misterioso cliente chino de SQM que está en el centro de la pelea con Corfo

por 24 junio, 2016

El manto de duda sobre Ganfeng Lithium, el misterioso cliente chino de SQM que está en el centro de la pelea con Corfo
En el marco del conflicto que sostiene la minera con el Estado de Chile, Corfo ha recibido antecedentes que sostienen que la minera externaliza en China el proceso de salmueras extraídas del Salar de Atacama, pudiendo afectar los ingresos económicos de la estatal. Asimismo, existen dudas respecto a que Ganfeng Lithium sería una de las compañías que impediría seguir la trazabilidad de la exportación del litio que hace SQM. Ambos argumentos son claves en la postura agresiva que mantiene la entidad que lidera Eduardo Bitran contra la minera no metálica controlada por Julio Ponce. Sin embargo, SQM señala categóricamente que se trata de un cliente que compra productos específicos ya autorizados por las entidades correspondientes en Chile, el cual se viene comercializando hace 10 años.
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Son varias las irregularidades que ha denunciado Corfo contra SQM en su campaña para sacar a Julio Ponce del control de la empresa.

La estatal llevó a la compañía a un proceso arbitral con el fin de poner término a los contratos que le permiten a esta última explotar el Salar de Atacama, discusión que todavía está lejos de disiparse.

Es que, por más que la minera ligada a Ponce busque recomponer relaciones con la estatal, la entidad dirigida por Eduardo Bitran ha mantenido cerrada cualquier posibilidad de alcanzar la paz con SQM. Así, además de acumular nuevas causas contra la compañía –pues recientemente la acusó de haber incumplido nuevos contratos–, el arbitraje que tiene en sus manos la Cámara de Comercio de Santiago acumula antecedentes que acrecientan las dudas sobre el negocio y las exportaciones de la minera.

Precisamente sobre esto último existe inquietud no solo en Corfo sino también en la Comisión Chilena de Energía Nuclear (CChEN) y Aduanas, considerando la falta de fiscalización que durante largo tiempo hubo sobre las ventas de la minera hacia el exterior y, en particular, a China.

Una de las grandes interrogantes que ha puesto sobre la mesa este caso son las exportaciones de las controvertidas “soluciones de cloruro de litio” por parte de SQM. Según las denuncias que ha recibido Corfo de trabajadores o la querella que presentó el diputado Alberto Robles (PRSD) al Ministerio Público, se trata de salmueras que la compañía no estaría en condiciones de comercializar, pues estas son la materia prima que se extrae del Salar de Atacama, cuyos compuestos son potasio, calcio, sodio, magnesio, litio, boro, cloruro y sulfato, pero que necesariamente deben ser procesados para su exportación, según dice la “Modificación de Contrato para Proyecto en el Salar de Atacama Corfo y SQM Potasio” de 1995.

Y el principal comprador de este producto es Ganfeng Lithium de China. En diciembre Corfo tomó nota de documentos que dicen relación con este cliente.

Según los antecedentes que recibió la Corporación, SQM estaría extrayendo salmueras directamente desde el Salar de Atacama para exportarlas a China.

Sin embargo, esto sería con el objetivo de maquilarlas para que así Ganfeng Lithium produzca carbonato de litio, siendo estos productos posteriormente empacados con logos de SQM y comercializados de esta forma en mercados asiáticos.

En pocas palabras, SQM delegaría en un tercero las obligaciones que tiene con Corfo en cuanto a que esta debe procesar las salmueras para producir carbonato de litio, entre otros productos, y no un socio comercial chino.

Este asunto fue el corazón de la denuncia de un pequeño grupo de trabajadores que también se acercaron a la Corporación, acusando que, al exportar material del Salar de Atacama en su estado natural, les habría afectado su bonificación variable asociada al procesamiento de estos minerales. Se querellaron por estafa y otros engaños en contra del actual gerente general de SQM, Patricio de Solminihac, y su antecesor, Patricio Contesse, pero el Ministerio Público no les dio curso a sus acusaciones.

El nombre de Ganfeng Lithium ya ha generado cierto ruido en el marco de la disputa que mantiene Corfo con SQM. Hace unas semanas, Ciper reveló una serie de fallas de fiscalización por parte de la CChEN en las exportaciones de SQM, en particular su incapacidad por trazar el destino final del litio comercializado por SQM.

Desde 1995 que la Comisión de Energía Nuclear tiene el mandato de darle un acucioso seguimiento a la comercialización del litio por razones de interés y seguridad nacional. Sin embargo, dicho medio sostuvo que Ganfeng Lithium era precisamente “el tipo de comprador que hace perder la trazabilidad de las exportaciones sin que se conozca finalmente quiénes usan y para qué es el litio que se extrae del Salar de Atacama”.

Dicha publicación motivó una rápida respuesta de la minera, la cual afirmó que esa empresa china no se trata de un broker, sino un cliente final de SQM, “que usa la ‘solución de Cloruro de litio’ para la producción de derivados de litio, tales como Cloruro de Litio anhidro y Litio metálico, para los que no requiere Carbonato de Litio como materia prima”.

Consultada la Corfo respecto de los antecedentes que apuntan a que SQM estaría externalizando el procesamiento de salmueras con Ganfeng Lithium, prefirieron no hacer comentarios; sin embargo, en la entidad están convencidos de que efectivamente exporta salmueras para maquila en el extranjero.

Un precio menor

El precio de la controvertida “solución de cloruro de litio” es menor respecto de otros productos procesados que se obtienen del Salar de Atacama. Así lo demuestra información aduanera a las que este medio tuvo acceso.

La partida arancelaria que utiliza la compañía para exportar esta solución es la misma que se usa para las salmueras, cuyo número es 25309000.

En esta partida, por ejemplo, Rockwood –empresa que recientemente firmó un acuerdo con Corfo para la explotación de parte del Salar de Atacama, con términos más favorables para la estatal respecto de los contratos que tiene con SQM– declara las salmueras que exporta. Allí constata que su precio es aproximadamente de US$700 la tonelada.

En la misma partida SQM declara la solución de cloruro de litio a un precio que oscila los US$1.100 la tonelada. Todas con destino a China, igual que Rockwood.

Sin embargo, existe una partida arancelaria específica para el cloruro de litio, cuyo número es 28273930. Allí por ejemplo, Rockwood declara sus exportaciones de cloruro de litio a un valor cercano a los US$4.000 por tonelada, con destino a distintos lugares, principalmente Hamburgo.

Corfo no quiso hacer comentarios respecto al hecho de que SQM, eventualmente, esté utilizando una partida arancelaria distinta para declarar salmueras. La minera, sin embargo, sí quiso dar explicaciones.

Habla SQM: es un producto autorizado y Ganfeng Lithium es el que lo exige

Según explicó SQM, la solución de cloruro de litio es un producto autorizado para su exportación y lo viene haciendo desde hace casi 10 años.

“La comercialización de este producto es autorizada cada vez (cada exportación) por la Comisión Chilena de Energía Nuclear (CChEN) y el mismo Contrato de Arrendamiento en su cláusula segunda define como comercializables los ‘Productos de Litio: Toda forma comercial de litio metálico, sus derivados y compuestos incluyendo, por vía de ejemplo, carbonato de litio, hidróxido de litio, cloruro de litio y bromuro de litio’. Esto fue ratificado por el representante de la Dirección de Estudios de la Comisión Chilena del Cobre (Cochilco), durante una presentación a la Comisión Especial Investigadora de la Comisión de Minería de la Cámara de Diputados del día 17 de mayo de 2016”.

La empresa agrega que ha producido y exportado solución de Cloruro de Litio desde 2007, “cuando se descubrió la necesidad de proveer Litio para Producción de Litio Metálico sin necesidad del proceso adicional de producción de Carbonato de Litio agregando Carbonato de Sodio, que el litio metálico no lo requiere”.

Precisamente el cliente que requiere los minerales en este estado es Ganfeng Lithium, empresa que “realiza la producción de Li Metálico a partir de la solución de Cloruro de Litio, el cual posteriormente vende al Mercado o lo utiliza para la producción de Butil-litio. SQM no compra nada a Ganfeng”, desmiente la compañía.

“El cliente que requiere el Cloruro de Litio en esta forma es Ganfeng Lithium CO., el cual no tiene ninguna relación con SQM”, afirma.

“El precio al cual se comercializa esta solución de Cloruro de Litio viene dado por el Litio Contenido. Según las estadísticas de exportación de aduanas de Chile, el precio de exportación promedio de Carbonato de Litio para el año 2016 (enero-abril) fue de 5,527 USD/Tn. El contenido de Litio puro en el Carbonato de Litio es 18,8%, lo que equivaldría a que el Litio puro tendría un precio de 29,400 USD/Tn. Por otro lado, la solución de Cloruro de Litio tiene un contenido de 5,5% de Litio puro. El precio real de exportación de Solución de Cloruro de Litio de SQM durante el año 2016 (mismo periodo) fue de 1,562 USD/Tn, lo que equivale a 28,200 USD/Tn de Litio puro, lo cual demuestra que los precios por tonelada de Litio puro son equivalentes y de mercado”.

Finalmente, la empresa explica la diferencia entre una salmuera y la solución de cloruro de litio. La primera tiene un 0,2% de litio en estado puro, mientras la segunda –como ya está dicho– un 5,5%.

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