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¿Qué pasa con el agua en El Melón?

por 29 septiembre, 2020

¿Qué pasa con el agua en El Melón?
Mientras ambientalistas acusan a la minería y a la agroindustria de quedarse con gran parte del agua, comunidades y autoridades llevan años realizando un trabajo con empresas privadas para garantizar el recurso para todos mientras enfrentan una grave sequía que se arrastra por años.
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La preocupación por la escasez hídrica que amenaza principalmente a la zona norte y centro del país ha implicado una movilización en conjunto entre asociaciones ambientalistas y comunidades afectadas. 

La sequía está cambiando la realidad de diversos lugares que ven con preocupación cómo enfrentar los próximos años ante un problema global, como el cambio climático.

Ese es el problema que afecta a El Melón, una localidad de cerca de 10 mil habitantes de la Región de Valparaíso, en donde la sequía ha golpeado fuerte los últimos años y existe preocupación por el abastecimiento, tanto para consumo humano como para las distintas industrias.

Ubicado en la comuna de Nogales, provincia de Quillota, parte importante de su economía se debe a una centenaria actividad minera, tanto de cobre (que extrae Anglo American con su operación El Soldado) como de caliza (donde opera la empresa Cemento Melón).

Con respecto a la agricultura, su otra importante fuente de desarrollo, incluye diversos productos característicos de la zona, como papas, tomates y hortalizas, además de paltas, la cual ha crecido en los últimos años y se ha vuelto una de las plantaciones más criticadas por la alta cantidad de agua que requiere.

La polémica del agua

En la Región de Valparaíso hay una dura disputa político-judicial por la cantidad de agua mínima que debe ser entregada a la ciudadanía: el gobierno plantea que deben ser 50 litros diarios por persona, mientras los tribunales y la Contraloría señalan que deben ser 100. 

Este debate se ha visto intensificado en el contexto de la pandemia. Es más, el Seremi de Salud de la Región de Valparaíso comentó que, según datos entregados por la OMS, 50 litros de agua por persona aseguran el consumo humano. Esta situación causó diversas reacciones, referidas a la crisis sanitaria, ya que el lavado de manos es una de las recomendaciones del Ministerio de Salud para controlar la propagación del COVID-19. 

El 8 de abril de este año, el Ministerio de Salud aprobó una resolución que incrementa la cuota a 100 litros diarios por persona en las provincias de la Región de Valparaíso, decisión que fue revocada ocho días después, luego de múltiples críticas, debido a que esta podría ser ilegal conforme a lo que establece el Derecho Internacional del Agua.

Crédito imagen: Greenpeace

Crédito imagen: Greenpeace

La situación en El Melón

En este contexto, hace unos días Greenpeace apuntó directamente a la mina El Soldado como uno de los responsables de la escasez de agua de la zona. Esta es una de las minas de cobre más antiguas del país y se ha mantenido operando de manera continua desde hace más de 100 años (en 2002 fue adquirida por Anglo American, compañía del rubro que opera a nivel global). 

“Los yacimientos de Anglo American conviven de manera muy directa y encima de comunidades de la Región Metropolitana y Valparaíso. Es un vecino más en estas dos regiones, pero un mal vecino cuyas actividades han tenido un enorme y profundo impacto medioambiental y de manera especial respecto de la falta de agua en estas zonas”, sostuvo Estefanía González, coordinadora del área de campañas de Greenpeace.

La ONG se basó en información que la Dirección General de Aguas (DGA) entregó al tribunal con respecto a los derechos de agua otorgados del lugar en el contexto del Recurso de Protección interpuesto por 12 personas de la comunidad de El Melón para acceder al suministro durante la pandemia. En estos datos se expone que la empresa tiene derechos de agua por 453 l/s en Nogales, y la comunidad tan solo 55,8 l/s.

Sin embargo, esto contrasta con lo declarado sobre uso de agua por parte de El Soldado, el que representa un 3,9% del total de derechos otorgados en la zona. Y es que, si bien cuenta con derechos de agua por 425 litros por segundo, la máxima extracción que puede realizar en función de sus permisos ambientales llega a 120 l/s, e incluso, en los últimos seis meses la operación ha alcanzado un promedio de uso diario de 103 l/s.

De hecho, la Corte de Apelaciones de Valparaíso rechazó dicho Recurso de Protección, lo hizo en fallo unánime (causa rol 12.305-2020). Fue así como la Quinta Sala del tribunal de alzada no dio lugar a la acción deducida, tras establecer que en la especie no se acreditó conexión entre la empresa minera y el desabastecimiento hídrico que afecta a la comunidad. "Que no ha resultado acreditado en autos que, debido a la faena minera El Soldado y al uso hídrico que la recurrida efectuaría mediante el ejercicio de sus derechos de agua en la zona, los actores carezcan de agua potable suficiente para beber, cocinar y adoptar medidas básicas de higiene, ya que no rindieron prueba alguna al respecto, más todavía teniendo presente que la Ilustre Municipalidad de Nogales informó que dicha situación se debe al mal estado de sus instalaciones, que produce como efecto que parte importante del agua que extrae se pierde por filtraciones, antes de llegar a los respectivos estanques", sostiene el fallo. 

Las cifras de la DGA

Ante las distintas cifras entregadas, El Mostrador se dirigió a la página oficial de la Dirección General de Aguas (), en donde la información es pública y cualquier persona puede acceder para saber quiénes poseen Derechos de aprovechamiento de aguas registrados en DGA. Según consta en la planilla correspondiente a la Región de Valparaíso, en la comuna de Nogales se han entregado derechos de agua equivalentes a 3.045,67 l/s, y que, de acuerdo a la data de la autoridad, no es la mina El Soldado (representado en la tabla como Anglo American Sur S.A.), y a la cual apunta Greenpeace, la que posee la mayor cantidad de derechos en la zona.

A lo que El Mostrador no pudo acceder, pese a que la solicitó, fue a la información que permita dilucidar cómo se reparte el agua entre los distintos sectores productivos de la comuna de Nogales.

No obstante, de acuerdo con el primer informe de la Mesa Nacional del Agua que lidera el Ministerio de Obras Públicas, la agricultura es la actividad económica que más agua consume en el país.

Eso a nivel nacional, pues al buscar información respecto a la Región de Valparaíso, dimos con el estudio presentado por la DGA en 2017: Estimación de la demanda actual, proyecciones futuras y caracterización de la calidad de los recursos hídricos en Chile, en donde se dice que “en la siguiente figura se presenta la distribución de cada uso respecto del total de la demanda actual consuntiva del recurso hídrico”.

Qué dice la comunidad

La falta de agua es concreta para los ojos de todos y por eso diversas organizaciones, incluyendo entidades gubernamentales y privadas, se encuentran trabajando para entregar solución. 

La Gobernación de Quillota reconoce que hay una situación pendiente en la zona de El Melón, agravado por el contexto mundial de sequía. “Estamos viviendo la peor sequía en los últimos 50 años y la comuna de Nogales no es una excepción. En particular, el sector de El Melón, hay pozos que bajaron su nivel, sin embargo, hemos trabajado en conjunto con la Municipalidad para asegurar el agua para consumo humano a quienes se han visto afectados por la sequía”, manifestó Ivan Cisternas, gobernador de Quillota. 

Aunque Greenpeace ha difundido por redes sociales con diversos influencers y personajes de connotación la campaña Suelta el agua, el Gobernador de Quillota señaló que “no tenemos ninguna denuncia desde esa organización”. 

Añadieron que “la DGA ha verificado el correcto uso de los recursos en la zona y constantemente nos preocupamos de monitorear, principalmente la condición de los Programas de Agua Potable Rural (APR)”.

La comunidad consultada tampoco parece estar tan en contra de la minera y del uso de agua que utiliza en su operación. Sectores de la población comentaron que es justamente la empresa la que les ha ayudado a acceder a agua potable. Juana Navarrete, presidenta de la APR de Los Caleos, reconoció que “Anglo American fue quien puso los camiones aljibes para nosotros cuando no había agua”.

En octubre del año pasado, un grupo de personas se tomaron el pozo 9 de la faena minera para demostrar su rechazo ante la actividad de la empresa y la situación hídrica de la zona. 

Crédito imagen: Greenpeace

Pozo Nº9. Crédito imagen: Greenpeace

Tras esta protesta, la empresa se comprometió a conectar los pozos N° 9 y N° 4 de El Soldado a la red municipal, para poner a disposición agua a la población en momentos de escasez hídrica. En función de esta conexión, se mantienen 13,5 l/s disponibles para uso de la comunidad, caudal equivalente al necesario para abastecer un tercio de la demanda actual de la población de El Melón a una tasa de consumo diario de 200 l/hab/día.

“Desde 2012, El Soldado ha desarrollado diversas iniciativas para enfrentar la escasez hídrica de la zona con una inversión que supera los $4.000 millones. En 2019, la compañía comenzó la implementación de un ´Plan de emergencia escasez hídrica para la comuna de Nogales´, que incluye más de 60 proyectos con un presupuesto de $1.300 millones, tendientes a contrarrestar la baja de agua en los pozos de la comuna y fortalecer los sistemas de abastecimiento de agua para la comunidad, garantizando el agua a más de 10 mil habitantes de la comuna de Nogales”, señalaron desde la compañía minera. 

Un trabajo coordinado entre la empresa, la Gobernación de Quillota y la Municipalidad de Nogales es lo que se está realizando para ayudar a los vecinos del sector, según comentó Ivan Cisternas. “Se ha entregado agua vía camiones, ya sea directamente a hogares que no tienen conexión a redes o a estanques de los Comités de agua potable rural, hemos trabajado con la empresa privada y con la Municipalidad para optimizar los recursos en función de las problemáticas que se han generado por la sequía”, explicó el Gobernador de Quillota. Además, desde 2018 existen tres mesas temáticas creadas a partir de los intereses y prioridades de los vecinos, conformadas de manera tripartita por representantes de la comunidad, la empresa y autoridades.

Pozo Nº4. Crédito imagen: Anglo American

Pozo Nº4. Crédito imagen: Anglo American

Las precipitaciones caídas durante el primer semestre de este año han proveído de agua durante estos meses a algunos de los sectores de El Melón. Juana Navarrete señaló que actualmente su preocupación está en lo que pasará en los próximos meses, cuando el agua por las lluvias se termine. “Estamos esperando la lluvia de septiembre, pero no llega. Lo que me preocupa es lo que pasará en enero y febrero, ya que el agua no alcanzará hasta esos meses si no llueve”. 

Con respecto a los pequeños agricultores, se han implementado diversos programas para cuidar y garantizar el agua. Uno de ellos fue el que se hizo mediante un convenio entre Indap y la empresa minera, donde se regulan el abrir y cerrar las válvulas de riego o revisar el consumo a través de sus teléfonos celulares en la Comunidad de Aguas Subterráneas Dren Los Caleos.

Y es que, lamentablemente, con respecto a la sequía por falta de precipitaciones, las proyecciones no son muy alentadoras. Por lo mismo “diseñamos una nueva estrategia de gestión hídrica que no interfiera en el desarrollo de la agricultura y abastecimiento de agua potable, considerando las deficiencias en el sistema de captación y distribución de agua potable del APR El Melón”, señalaron desde la empresa minera a través de una declaración.

En esta estrategia, Anglo American reconoce que la prioridad la tiene el consumo humano, por lo que su nuevo modelo de gestión hídrica se enfoca en reducir gradualmente el uso de agua fresca en sus operaciones, buscando abastecimiento con fuentes de agua industrial no apta para consumo humano y analizando opciones de desalinización. 

“En el ámbito operacional, El Soldado ha extremado sus esfuerzos para reducir su uso de agua fresca. Hoy la operación reutiliza en promedio más del 80 % del agua que emplea en sus procesos y hace esfuerzos por seguir reduciendo el uso de agua fresca. De hecho, la operación reutilizó el 90 % del agua de su proceso en 2019 usando la metodología recomendada en la guía de reportabilidad corporativa de agua del ICMM; cantidad muy por sobre el promedio de la industria”, enfatizaron desde Anglo American. Además, en su Reporte de Sustentabilidad 2019, la compañía afirma que “logramos reducir nuestra captación de agua fresca en un 40 % en comparación con 2018”.

Decretos de escasez hídrica

Desde la Dirección General de Aguas indicaron que se han tomado diversas medidas para enfrentar la situación que vive el Melón. La primera se refiere a las declaraciones de Zona de prohibición para la extracción de aguas subterráneas, no existiendo disponibilidad de recursos hídricos subterráneos para que sean otorgados como nuevos derechos de aprovechamiento en la zona.

Otra de las medidas es el decreto de escasez hídrica que hay en la zona, el cual entró en vigencia el pasado 4 de septiembre y se extenderá hasta el 4 de marzo de 2021. "A la fecha, en la Región de Valparaíso hay 4 decretos de escasez hídrica vigentes, que incluye a la provincia de Quillota en donde se encuentra la zona de El Melón", comentó Oscar Cristi, director general de Aguas. Además, añadió que es la DGA la encargada de redistribuir los recursos hídricos a través de camiones aljibes. 

Sumado a esto, según explicó la autoridad, se encuentran realizando un monitoreo de extracción efectiva, para controlar la cantidad de agua que se utiliza en la zona:

"La DGA comenzó el Sistema de Monitoreo de Extracciones Efectivas (MEE) en forma progresiva a nivel nacional, luego de que se promulgara la Ley 21.064 de enero de 2018, que modificó el Código de Aguas y se dieran más facultades a la DGA en control de extracciones. El MEE es un software y corresponde a una herramienta de almacenamiento, orden, visualización, manejo y análisis de los datos recopilados, para que los titulares de derechos de aprovechamiento de aguas conozcan de manera confiable, los caudales extraídos desde las diferentes fuentes naturales de aguas", dijo.

Al ser consultado sobre el tema por El Mercurio de Valparaíso, el gerente general de la mina El Soldado, Marcelo Bustos, aseguró que “la sequía es un problema que afecta a gran parte del país, no la podemos atribuir únicamente a una actividad productiva. Se trata de la sequía más severa que ha afectado a la zona central y el año 2019, en particular, fue identificado como el año con mayor escasez de precipitaciones”.

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